久米島で養殖されている海ぶどうは、沖縄県内においてもA級クラスの品質を誇っています。

また、養殖生産量日本一とも出荷量日本一ともいわれています。それには理由があるのです。

今回は、久米島の海ぶどう養殖所にお邪魔しました。読み終わったころには、美味しい海ぶどうの見分け方までわかりますよ。

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海ぶどうって?

海ぶどうは「クビレズタ」という海藻の仲間です。名前の由来は、茎があって茎から生えている丸いプチプチした様子が、ぶどうの果実に似ているからです。ミネラル分を多く含む、低カロリ ーな食材です。

海ぶどうもりもり

天然と養殖の違い

天然の海ぶどうは10月から4月の限られた時期・場所でしか収穫できないのですが、久米島の海洋深層水で養殖されている海ぶどうは、水温 ・水質を管理されながら、大切に育てられているので、一年中収穫することができます

久米島の海ぶどう

久米島は、海洋深層水の研究所がある島です。海洋深層水とは太陽の光も届かない深海から汲み上げられる海水で、細菌などの微生物が少なく清 浄で安全な水といわれています。久米島の海ぶどうは、温度管理された海洋深層水で、大切に育てられています。

育て方

意外と知られていないのですが、海ぶどうは、けっこうデリケートです。

天気や水温の変化で、綺麗に粒がつかなかったり、まっすぐ伸びなかったりするそうです。さらに育てるのにとても手間がかかっています。25度前後で粒ぞろいのいい海ぶどうが育つそうで、こちらでは 、水温をコントロールしながら、一年中密度の濃い海ぶどうを作っています。

海ぶどう水から

出荷までの工程

海ぶどう養殖所では、苗を育て、収穫します。その際、選別で切り取った部分を、次の海ぶどうを育てる苗として再利用しています。

まずは、しっかりした苗を作るため、苗を養生します(傷口をふさぐこと)。その後、場所を移し、夏場は30日、冬場は60日かけて育てていきます。冬場は、沖縄でも海水温度が20度を切るため、水温を調節しても 、成長はやや遅いようです。収穫した後、手作業で選別していきます。選別されたものは、最後に色付けと養生の工程を経て出荷されます。

保存方法

保存方法もデリケートです。冷蔵庫に入れるとサヨウナラーです。

「沖縄生まれなので、寒さに弱い、だから冷蔵庫はダメ」と覚えておいて ください。私も友人へのお土産にと、何度か沖縄から本土に送ったりしましたが、皆、何気なしに冷蔵庫へ。すると、無残な姿になります。発砲スチロールなどがあれば、それに保冷剤を入れて日の当らないところで保管がベストです。

茎つきの海ぶどう

茎を取り除く手作業の工程を無くしているため、コストを下げることができます。

沖縄のスーパーでも、枝がついたままの状態で販売されている海ぶどうがあります。私は、もりもりいっぱい食べたい時は、茎つきのものを買ったりします。

海ぶどう枝

塩水づけの海ぶどう

浸透圧でしぼめているので、水にいれると膨張して膨らみます。

お土産に多いです。もしも天然の海ぶどうをお土産にもらった際は、水にずっとつけておくことは絶対にしないでください。そのままでも食べられます。塩気が気になる方は、さっとお水で洗えばOKです。

粒の大きさの違い

海ぶどうによっては、粒の大きさに違いがあるなと気付いた方もいるかもしれません。それは、苗の違いです。夏場に強い苗か、冬場に強い 苗か、はたまた国産か外国産かで違ってきます。久米島は当然、久米島産です。

粘りこそ最高の鮮度の証

養殖所にお邪魔して始めて知りました。フレッシュなものには、粘りがあるんです。これには、本当に驚きました。当然出荷され、スーパーなどに並ぶ時の海ぶどうには、この鮮度はありません。

海ぶどう粘り

海ぶどうの楽しみ方

海ぶどうは、味がない、それこそ海藻と同じですので、プチプチ食感を楽しむなら、なんでも合います。そのまま食べたり、サラダに載せて食べるのが多いですが、私の友人は、バニラアイスのアクセントに美味しいと言っていました。

特に美味しい海ぶどうの見分け方

粒のひとつひとつがしっかりしているもの、枝が黒ずんでいないもの、色鮮やかな緑色のものです。

A級の海ぶどうの値段が高い理由は、選別する人の手間代と、管理する人の人件費とでもいいましょうか・・・。そんなことがおわかりいただけたかと思います。

まとめ

海ぶどうの生育から試食まで一連の流れを見学でき、さらに最後には、試食させていただきました。

ここで試食させていただいた海ぶどうが沖縄県内でナンバー1でした。生産者の苦労を知ったので、さらにさらに美味しかったのかもしれません。久米島に行かれた際は、ぜひ、見学に行ってみてください。

取材協力:久米島海洋深層水開発株式会社
所在地 沖縄県島尻郡久米島町宇江城2178-1
TEL 098-985-5300